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Faire du Business au Royaume-Uni - Petit guide pratique

 Classé au 5ème rang mondial des économies, le Royaume-Uni facilite les affaires et offre un emplacement attrayant avec un accès facile aux clients, aux innovateurs en matière de produits, aux fournisseurs et aux partenaires. Ce blog fournit un guide sur les questions juridiques et commerciales à prendre en compte par les entreprises françaises avant de créer une entreprise au Royaume-Uni. Si vous souhaitez plus d'informations ou des conseils sur la création d'une entreprise au Royaume-Uni, veuillez contacter Neil Williamson ou Anca Toma-Thomson.

Considérez la structure juridique de votre entreprise

Avant de créer une entreprise au Royaume-Uni, vous devez choisir une structure juridique pour votre entreprise. Il existe un grand nombre de structures différentes au Royaume-Uni, et celle que vous choisirez dépendra des objectifs et des ambitions de votre entreprise. Les deux structures juridiques les plus courantes pour les sociétés étrangères implantées au Royaume-Uni sont une filiale et un établissement stable telle qu'une succursale.

  • Filiale- une filiale à l’étranger établie au Royaume-Uni est une société anonyme britannique dont les actions sont détenues à 100% par une société mère étrangère. La filiale britannique sera une entité juridique distincte, régie par le droit britannique et totalement distincte du propriétaire de sa société mère.
  • Etablissement / succursale au Royaume-Uni- en revanche, l’enregistrement d’une succursale au Royaume-Uni n’est pas une entité juridique distincte. Un établissement stable tel qu'une succursale sera régi par les lois et règlements de la société mère où son siège social est établi. Une succursale sera enregistrée à Companies House en tant qu’entité étrangère.

L’autre option, moins courante, consiste à définir votre entreprise comme un partenariat à responsabilité limitée. Une société à responsabilité limitée, comme une société anonyme à responsabilité limitée, a une identité juridique distincte et la responsabilité de chaque associé est, en général, limitée à la contribution convenue à la société. Créer une société de partenariat au Royaume-Uni est un bon choix si vous souhaitez « tester le marché » en faisant appel à un représentant localisé au Royaume-Uni. La structure juridique que vous choisissez pour votre entreprise dépendra de ce que vous souhaitez atteindre et doit être analysée avec soin.

Enregistrez votre entreprise

Une fois que vous avez décidé de la structure juridique de votre entreprise, vous devrez peut-être l'enregistrer à Companies House. Cependant, le fait qu'une société étrangère exerce ses activités au Royaume-Uni ne signifie pas automatiquement qu'elle doit s'inscrire auprès de Companies House. L’enregistrement d’une société étrangère n’est requis que lorsque celle-ci a une certaine présence physique au Royaume-Uni, tels qu’un bureau ou une usine. L'enregistrement, par exemple, ne serait pas requis pour les agents indépendants, les distributeurs ou les employés en visite de temps en temps.

Si votre entreprise envisage d'avoir une présence physique au Royaume-Uni, vous devrez envoyer un formulaire OS IN01 à Companies House ainsi que des frais d'inscription de 20 £. Si votre entreprise enregistre son premier établissement au Royaume-Uni, vous devrez également envoyer une copie certifiée conforme de ses documents constitutionnels ainsi qu'une copie de son dernier jeu de comptes à Companies House. Vous pouvez enregistrer une entreprise à l'étranger au Royaume-Uni sous sa dénomination française ou un nom alternatif sous lequel elle propose d'exercer ses activités au Royaume-Uni.

Une fois enregistrée, une filiale devra déposer des comptes annuels conformément à la Loi de 2006 sur les sociétés. Un état de confirmation doit également être soumis au Registrar of Companies avec une taxe de dépôt de 30 £. Une succursale du Royaume-Uni devra également déposer des comptes annuels auprès de Companies House et devra en outre divulguer les comptes de la société mère à l'étranger. Si les comptes de la société mère sont en langue étrangère, ils doivent être traduits. Contrairement à la France, il n’est pas nécessaire de publier des avis juridiques dans la presse lors de la création d’une entreprise au Royaume-Uni.

Considérez votre situation fiscale

  • Impôt sur les sociétés

Une fois que vous avez terminé les étapes ci-dessus, vous devez enregistrer votre entreprise britannique pour l’impôt sur les sociétés. Que vous créiez une filiale ou un établissement stable tel qu'une succursale, votre présence au Royaume-Uni sera soumise à l'impôt britannique sur les sociétés à un taux de 19%. Du point de vue de l’impôt sur les sociétés, il existe une différence majeure entre la création d’une filiale et la création d’une succursale au Royaume-Uni. Étant donné qu’une succursale n’est pas une entité juridique distincte, elle sera régie par les lois et règlements de la société mère située à l’étranger. La succursale du Royaume-Uni ne sera soumise à l'impôt sur les sociétés que sur les bénéfices de la société mère qui sont imputables à cette succursale du Royaume-Uni. Toute perte de démarrage de la succursale du Royaume-Uni peut également être utilisée par la société mère à l'étranger pour compenser les bénéfices du pays d’origine ; accordant une réparation plus rapide que pour une filiale britannique.

 En revanche, une filiale du Royaume-Uni sera soumise à l'impôt britannique sur les sociétés pour ses bénéfices mondiaux. En effet, une filiale britannique est une entité juridique distincte de la société mère. Toutes les pertes commerciales de démarrage constatées ici ne peuvent être reportées que sur les bénéfices futurs des activités commerciales au Royaume-Uni, plutôt que sur les bénéfices des sociétés mères de cette année.

  • TVA

La TVA est une taxe de vente à la charge de toutes les livraisons de biens et services effectuées au Royaume-Uni par une soumission dans le cadre de ses activités. Une succursale ou une filiale d’une entreprise étrangère ayant une présence physique au Royaume-Uni doit s’inscrire au Royaume-Uni auprès de HMRC aux fins de la TVA, sauf si son chiffre d’affaires est inférieur au minimum prescrit (85 000 £ actuellement). L’entreprise devra alors généralement appliquer la TVA aux clients, bien que les livraisons à des clients situés hors du Royaume-Uni puissent ne pas être soumises à la TVA. Il existe trois taux de TVA au Royaume-Uni: le taux standard (qui s'applique à la plupart des biens et services - actuellement de 20%); le taux réduit (qui s'applique à certains biens et services tels que l’énergie domestique et les sièges de voiture pour enfants - actuellement de 5%); et le taux zéro (qui s'applique à la plupart des aliments et des vêtements pour enfants). Une entreprise britannique enregistrée à la TVA doit soumettre des déclarations de TVA à HMRC de manière périodique, généralement tous les trimestres.

Soyez conscient du droit du travail britannique

Contrairement au droit du travail français, le droit du travail britannique découle de la common law, de la législation nationale et du droit européen. En outre, il existe un nombre considérable de textes de droit dérivé sous la forme de réglementations contenant des dispositions supplémentaires affectant la relation de travail. Si vous envisagez de recruter du personnel au Royaume-Uni, vous devez être au courant de certaines règles et usages.

  • Contrat de travail- Bien qu'il ne soit pas obligatoire de conclure un contrat de travail écrit, les employeurs sont tenus de fournir aux employés qui ont été employés pendant un mois ou plus des détails écrits sur les termes et conditions de leur emploi. Ces informations contiendront des termes explicites et implicites et, entre autres choses, devront indiquer combien et combien de fois l'employé sera payé, les heures de travail et les congés payés.
  • Droits pendant l’emploi- en droit commun, les parties à un contrat de travail sont en droit de convenir des conditions qu’elles souhaitent. Cependant, diverses lois exigent que les employeurs observent certaines exigences minimales en ce qui concerne les conditions de travail de leurs employés. Par exemple, la loi de 1998 sur le temps de travail prévoit que les employeurs doivent prendre toutes les mesures raisonnables pour que les travailleurs ne travaillent pas plus de 48 heures en moyenne par semaine. Ce règlement contient des dispositions supplémentaires relatives au travail de nuit, aux vacances et aux périodes de repos. En vertu de la loi de 1998 sur le salaire minimum national, la plupart des travailleurs ont également droit à un salaire horaire brut minimum et doivent recevoir un décompte détaillé de leur salaire.
  • Cotisations fiscales et de sécurité sociale- En vertu du système de répartition, les employeurs sont tenus de déduire l’impôt sur le revenu directement du salaire de leurs employés et de le payer mensuellement à HMRC. En outre, les employeurs et les employés doivent verser des cotisations d’assurance nationale («NIC») sur la rémunération en espèces versée aux employés. En vertu de la loi de 2008 sur les pensions, les employeurs doivent également inscrire automatiquement les employés dans un régime de pension et verser des cotisations à leurs pensions s'ils sont éligibles pour une inscription automatique.
  • Cessation d'emploi- le licenciement d'un employé peut donner lieu à un certain nombre de demandes différentes en vertu du droit britannique. Les principales réclamations pouvant résulter de la cessation de l'emploi sont les suivantes : (i) licenciement injustifié ; ii) licenciement abusif; (iii) une demande d'indemnité de licenciement; (iv) une réclamation résultant de l'absence de motivation écrite du licenciement; et v) une demande de discrimination fondée sur le sexe, la race, un handicap, l'orientation sexuelle, la religion ou les convictions.

Droit des contrats et réglementation

Une fois que vous avez créé une entreprise au Royaume-Uni, il est très probable que vous deviez passer des contrats avec des fournisseurs, des clients et d’autres tiers. Si tel est le cas, vous devriez considérer les points suivants.

  • Clauses contractuelles abusives- en vertu de la législation britannique, toutes les clauses contractuelles doivent être claires, équitables et non trompeuses. Une clause d'un contrat de consommation est injuste au Royaume-Uni si, contrairement à l'exigence de bonne foi, elle crée un « déséquilibre significatif » dans les droits et obligations du contrat des parties au détriment du consommateur. Si une clause est considérée comme injuste, elle ne liera pas le consommateur. Il est également interdit d'exclure ou de limiter la responsabilité en cas de décès ou de blessures résultant d'une négligence. Toute clause qui semble limiter la responsabilité de quelque soit la nature doit être raisonnable pour pouvoir être exécutée.
  • Responsabilité du fait des produits- La responsabilité du fait des produits est une considération essentielle si votre entreprise britannique fournit des produits aux consommateurs. Les producteurs, les fabricants et les importateurs ont tous l'obligation légale, en vertu de la loi britannique, de garantir la sécurité des produits vendus aux consommateurs. Comme le non-respect de cette obligation peut avoir de graves conséquences, toute entreprise installée au Royaume-Uni doit surveiller la sécurité de leurs produits, informer les consommateurs des risques potentiels et prendre des mesures immédiates si un problème de sécurité est découvert. Si votre entreprise est centrée sur la fourniture de produits aux consommateurs, il pourrait également être intéressant de rechercher une assurance responsabilité.
  • Lois d’anti-corruption et corruption- la législation britannique en matière de lutte contre la corruption est sans doute la plus complète au monde, couvrant à la fois les actes de corruption nationaux et étrangers. La corruption est définie comme « une offre, une promesse ou le cadeau d'un avantage financier ou autre, ou la demande, l'acceptation de recevoir, ou la réception de celle-ci, dans le but d'induire ou de récompenser la « réalisation indue » d’une fonction publique ou privée.» Loi sur la corruption 2010 définit les infractions de corruption de tiers et de corruption, ainsi que de nouvelles infractions de corruption d'agents publics étrangers et d'organisations commerciales qui n'empêchent pas la corruption. L'infraction de corruption peut être commise au Royaume-Uni ou à l'étranger et constitue une infraction de responsabilité stricte, ce qui signifie qu'il n'y a aucune obligation de démontrer la faute de la part de l'organisation commerciale.

Droits de propriété intellectuelle

À la suite du vote du Royaume-Uni en faveur de la sortie de l’UE, des incertitudes subsistent quant aux effets de la protection de la propriété intellectuelle. Cependant, jusqu'à ce que le Brexit se produise, les titulaires de droits de propriété intellectuelle britanniques peuvent continuer à protéger efficacement leurs intérêts aux niveaux européen et britannique.

  • Brevets - Les brevets s’appliquent aux procédés industriels et aux inventions et protègent contre la mise en œuvre non autorisée de l’invention. Pour être brevetable, une invention doit être nouvelle, impliquer une activité inventive, permettre une application industrielle et ne pas être expressément exclue par la loi. Les brevets prennent généralement 4 à 5 ans pour être accordés. Si vous déposez une demande de protection par brevet au Royaume-Uni par l’intermédiaire de l’Office de la propriété intellectuelle, vous devez suivre huit étapes.
  • Marques- une marque peut être un nom, un mot, un slogan, un dessin, un symbole ou un autre périphérique unique identifiant un produit ou une organisation. Il existe deux types de marques pertinentes au Royaume-Uni; Marques déposées au Royaume-Uni et marques déposées dans l'UE. Pour être enregistrée en tant que marque, une marque doit généralement: i) être capable de représentation graphique; et ii) être capable de distinguer les produits ou les services d'une entreprise d'une autre. En outre, il existe diverses exceptions où les demandes de marque ne seront pas approuvées. 
  • Droit d'auteur - le droit d'auteur s'applique aux œuvres enregistrées, telles que les œuvres littéraires, artistiques, musicales et dramatiques. Les règles relatives au droit d'auteur au Royaume-Uni sont énoncées dans la loi de 1988 sur le droit d'auteur, les dessins et modèles et les brevets. Il existe certaines exceptions à la protection, mais la protection subsistera automatiquement lors de la création de l'œuvre.

Derniers conseils…

Malgré les événements de ces dernières années, le Royaume-Uni reste un lieu attractif pour les affaires françaises. Ce guide devrait constituer un bon point de départ pour quiconque souhaitant s'installer au Royaume-Uni, mais il est primordial d'obtenir des conseils juridiques appropriés. Si vous avez des questions sur les affaires au Royaume-Uni ou souhaitez obtenir des conseils plus détaillés, veuillez contacter Neil Williamson ou Anca Toma-Thomson.


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Unsigned Contract? - it may be binding anyway

Surely the lack of a signature would suggest that the parties had not yet reached the point where they wished to be bound? However, where evidence exists to the contrary, for example where the parties have acted in accordance with the contract, this is not always the case. While every case will depend upon the individual facts, it is important to be aware that a written contract does not always need to be signed by both parties to be legally binding. This blog takes a look at the rules around unsigned contracts and examines the Court of Appeal case of Reveille Independent LLC v Anotech International Limited to see where the law stands today.

An unsigned contract - the starting point

A contract is a legally binding promise by one party to fulfil an obligation to another party in return for “consideration” i.e. something of value. A basic binding contract, whether written or oral, must comprise four key elements. These key elements are offer, acceptance, consideration and intention to create legal relations. Acceptance is a final and unqualified assent to an offer. It is made in response to an offer and must correspond exactly with the terms of the offer to be enforceable. Usually, a lack of signature on a contract would suggest that a party did not wish to be bound and had therefore not accepted the offer. However, whether a contract is signed is only one factor for the courts to consider when deciding whether or not the parties to a contract intended to be bound. The courts will look at all the evidence relating to the intention of the parties, including their conduct.

Acceptance by conduct may make an unsigned contract binding

Although it is generally considered that acceptance must be communicated to the offeror to be effective, conduct may sometimes be considered as acceptance. For example, where a supplier does not communicate acceptance of an order, but it delivers the goods ordered and requests payment anyway, this will generally be deemed as acceptance.  Conduct will only amount to acceptance of an offer if it is clear that the party did the act in question with the intention of accepting the offer; they must implicitly accept the terms. In the case of Brogden v Metropolitan Railway, for example, the House of Lords concluded that, in a situation where the parties had acted in accordance with a draft unsigned contract for the delivery of consignments of coal, there was a contract on the basis of that draft. As stated by Steyn LJ in G Percy Trentham Ltd v Archital Luxfer, “the fact that a transaction was performed on both sides will often make it unrealistic to argue that there was no intention to enter into legal relations.” It should be noted, however, that there are some situations where a contract does have to be in writing to be legally enforceable. Common examples of this include a contract for the sale of land, a transfer of shares, or an assignment of intellectual property rights.

Reveille Independent LLC v Anotech International (UK) Limited (2016)

The case of Reveille Independent LLC v Anotech International (UK) Limited (2016) concerned a dispute over whether there was a binding contract in place between Anotech, a UK manufacturer of cookware, and Reveille, a U.S television production company. In the contract, Reveille agreed to permit the integration and promotion of Anotech’s cookware products into three episodes of its television series as well as grant a license to Anotech for certain US intellectual property rights. The parties began negotiations in January 2011 and on 16 February 2011 Reveille sent a “deal memo” to Anotech’s managing and sole director setting out the relevant terms. This deal memo stated that “it would not be binding on Reveille until executed by both Licensee and Reveille”.

Following further negotiations, on 28 February 2011 Anotech returned a signed version of the deal memo to Reveille, with handwritten amendments and additions. It was intended that this deal memo would be replaced by detailed, long form agreements however negotiations broke down and in July 2013 Reveille wrote to Anotech treating the contract as repudiated.

The judge at first instance concluded that by March 2012 Reveille was performing its obligations under the deal memo and Anotech knew this. He concluded that Anotech’s amended and signed offer, as set out in the deal memo, was accepted by conduct by Reveille thus a binding contract was in place. In May 2016, Anotech appealed this decision. The Court of Appeal stated that the High Court judge was right to focus on whether there were clear and unequivocal acts on Reveille’s part to constitute acceptance by conduct of Anotech’s counter-offer. The judge did not identify a date when the contract came into effect, but stated that the various acts on Reveille’s part, of which Anotech was well aware, led to a binding contract on the terms of the deal memo. Anotech’s conduct itself, for example its acknowledgement in emails that it had to pay Reveille, was also consistent with the existence of a binding contract. Reveille waived the provision that there would be no binding contract in the absence of its signature on the deal memo, and there was no prejudice to Anotech. Accordingly, the case was dismissed.

Case analysis

The case of Reveille Independent LLC v Anotech International (UK) Limited serves as an important reminder that an unsigned contract may still be legally binding. It also demonstrates the fact that a prescribed mode of contract acceptance can be waived by conduct. Therefore, the signature of both parties to a written contract will not always be a precondition to the existence of contractual relations, even where the contract explicitly states that it is. When deciding whether or not a contract has come into existence between commercial parties in negotiation, the court will be keen to preserve certainty and give due attention to what it considers to be the reasonable expectations of honest, sensible business people.

Final words

As you can see from the above, an unsigned contract is not as harmless as it may first seem. The Court of Appeal decision in Reveille Independent LLC v Anotech International (UK) Limited should be a timely reminder to parties who are negotiating a written contract not to assume that it is only binding when the document has been signed by both parties. If you have any questions about an unsigned contract or about contract law more generally please contact Neil Williamson.